UBC Online

Gorilla Tourism: Is It Safe to Visit the Mountain Gorillas?

Gorilla Trekking

Tracking mountain gorillas in the Virungas or Bwindi Impenetrable national Park ranks among the absolute highlights of primates safaris in Africa. The exhilaration attacked to first setting eyes on a wild mountain gorilla is difficult to describe. These are enormous animals up to three times as bulky as the average man! Their size and power is not exaggerated by a shaggily luxuriant coat that covers its body.

Despite their fearsome look and appearance, gorillas have been known to be remarkably  peaceable  creatures when not provoked. Tracking  them in the wild would  be  a  considerably  more  dangerous  pursuit if they were not peaceful! Most people believe that the gorillas posses the  aggressive  temper but this is not true. If gorillas possessed the temper of say vervet  monkeys  or  baboons, or  that  of  human  beings, it would not be safe to visit them given their prowess. More  impressive  even  than  the  gorillas’ size  and  bearing  is  their  unfathomable  attitude  to  people, which  differs  greatly  from  that  of  any  other  wild  animal  encountered. Anthropomorphic  as  it  might  sound, almost  everybody  who  visits  the  gorillas  experiences  an  almost  mystical  sense  of  recognition. Often, one  of   the  gentle giants  will  break  off  from  the  business  of  chomping  on  bamboo  to  study  a  human  visitor, soft  brown  eyes  staring  deeply  into  theirs  as  if  seeking  a  connection  a spine  tingling  wildlife  experience  without  peer.

Gorilla tracking should not present a serious physical challenge to any reasonably fit  adult whatever their age, but the hike can be tough going. Exactly how tough varies greatly,  and the main determining factor is  basically down to luck, specifically how close the  gorillas are to the trailhead on the day you trek (one to two hours is typical, anything  from 15 minutes to six hours possible).

Another  variable  is  how  recently  it  has  rained,  which  affects  conditions  underfoot- June  to  August  are  the  driest  months  and  March  to  May  are  the  Wettest. The effects of  altitude  should  not  be  underestimated. Tracking  in  Bwindi Forest takes  place  at  around  1,500m  above  sea  level, but  in  the  Virungas  the  gorillas  are  often  encountered  at  almost  3,000m sufficient  to  knock  the  breath  out  of  anybody  who  just  flew  in  from  low  altitude. For  this  reason,  visitors to the Virungas in particular might want leave gorilla tracking  until  they  have  been  in  the  region  for  a  week  and  are  reasonably  acclimatized  most  of  Uganda  lies  above  1,000m.

Take  advantage  when  the  guides  offer  you a walking staff before the walk, this will be  invaluable to help you keep your balance on steep hillsides. Once  on  the  trail, don’t  be  afraid  to  ask  to  stop  for  a  few  minutes  whenever  you  feel  tired,  or  to  ask  the  guides  to  create  a  makeshift  walking  stick  from  the  branch. Drink  plenty  of  water, and  do  carry  some  quick  calories  such  as  biscuits  or  chocolate. The  good  news  is  that  in 99% of cases, whatever  exhaustion  you  might  feel  on  the  way  up  will  vanish  with the adrenalin charge that follows the first sighting of a silver of a silverback gorilla.

Put on your sturdiest walking  shoes  for  the  trek, and  wear  thick  trousers  and  long  sleeves  as  protection  against  vicious  nettles. It’s often  cold  at  the  outset, so  bring  a  sweatshirt  or  jersey.  The  gorillas  are  used  to  people,  and  it  makes  no  difference  whether  you  wear  bright  or  muted  colours.  Whatever  clothes  you  wear  are  likely  to  get  very  dirty, so  if  you  have  pre-muddied  clothes, use  them.

During  the  rainy  season,  a  poncho  or  raincoat  might  be  a  worthy  addition  to  your  daypack, while  sunscreen, sunglasses  and  a  hat  are  a  good  idea  at  any  time  of  year, as  are  gloves  to  protect  against  nettles.

In  all reserves, tourists  are  permitted  to  spend  no  longer  than  one  hour  with  the  gorillas, and  may  not  eat  or  smoke  in  their  presence. It  is  forbidden  to  approach  the  gorillas  within  more  than  5m, a  rule  that  is  difficult  to  enforce  with  those  curious  youngsters ( and  some  adults) who  enjoy  approaching  human  visitors, gorillas  are  susceptible  to  many  human  diseases, and  it  has  long  been  feared  by  researchers  that  one  ill  tourist  might  infect  a  gorilla, resulting  in  the  possible  death  of  the  whole  troop  should  no  immunity  exist.

For  this  reason,  you  should  not  track  gorillas  when  you  have  a  potentially  airborne  infection  such  as  a  flu  or  cold, and  should  turn  away  from  the  gorillas  if  you  need  to  sneeze  in  their  presence , always  wash  your  hands  before  you  head  out  to  the  gorillas,  do  not  leave  rubbish  in  the  park, whatever  you  bring  into  the  forest  should  be  carried  back  with  you, the  guides  are  responsible  to  take  visitors  where  they  left  the  gorillas  the  day  before.

From  there  they  follow  the  gorillas’  nesting  sites  along  the  way , when  you  approach  the  gorillas, the  guides  will  inform  you  when  to  get  your  cameras  ready. As  for  photography,  my  advice, unless  you  are  a  professional  or  serious  amateur,  is  to  run  off  a  few  quick  snapshots,  then  put  the  camera  away, enjoy  the  moment,  and  buy  a  postcard  or  coffee-table  book  later.

Gorillas  are  tricky  photographic  subjects, on  account  of  their  sunken  eyes, the  gloomy  habitat  in  which  they  are  often  found,  and  a  jet-black  skin  that  tends  to  distort  light  readings.  Flash  photography  is  forbidden, so  you  are  unlikely  to  get  sharp  results  without  a  tripod  or  monopod.  It  might  be  worth  carrying  an  ISO  800  or  1600  film ( or  programming  your  digital  camera  appropriately )  in case  you  need  the  speed,  but  where  light  conditions  permit, low-speed  ISO  50  or  100  film  will  generally  produce  far  better  results.

Make  sure, too,  your  camera  gear  is  well  protected  if  your  bag  isn’t  waterproof, seal  camera  and  films  in  plastic  bags.

Above  all,  do  bear  in  mind  that  gorillas  are  still  wild  animals, despite  the ‘ gentle  giant’ reputation  that  has  superseded  the  old  king  kong  image.  An  adult  is  much  stronger  than  a  person  and  will  act  in  accordance  with  its  own  social  codes  when  provoked  or  surprised.  The  most  serious  incident  to  date  occurred while on a gorilla safari  in  Mgahinga National Park  in  1997  when  a  silverback  took  exception  to  a  professional  photographer  who  decided  that  he  was  the  exception  to  the  flash  photography  rule.  The  gorilla  snatched  the  camera  and  charged, roughed  up  and  sat  upon  an  innocent  party  who  did/didn’t break  a  limb  depending  on  which  version  of  the  story  you  hear.

The  point, obviously  is  to  listen  to  your  guide  at  all  times  regarding  the  correct  protocol  in  the presence  of  gorillas. Please  always  keep  your  voices  low. You  will  also  be  able  to  observe  the  great  birdlife  and  other  wildlife  in  the  forest.

Exit mobile version